Issue d’une annonce moquée aussi bien par les joueurs que par la concurrence, la Xbox One a mené une vie pleine de rebondissements. Rendez-vous compte, entre son annonce en mai 2013 et sa sortie au mois de novembre de la même année, elle a connu le départ de son papa Don Mattrick et a été contrainte de revoir en urgence sa politique. Adieu le tout connecté et le système de licences rendant compliqué la revente des jeux, la Xbox One sera finalement une console comme les autres. Aujourd’hui, la prochaine génération de consoles se dessine, et Microsoft ne souhaite sûrement pas connaître de nouveau les affres d’un lancement raté. Depuis quelques mois, plusieurs rumeurs circulent au sujet de la remplaçante de la One X. Nous revenons sur ces indiscrétions afin de vous indiquer si nous croyons ou non à ce qui a été écrit sur cette fameuse nouvelle génération de Xbox.

 "L'équipe qui était en charge de la Xbox One X est à fond dans l'architecture de la prochaine console Xbox, qui nous permettra de tenir notre engagement de livrer la référence en matière de consoles de jeux. Phil Spencer, E3 2018"

Une fois nommé à la tête de la division Gaming chez Microsoft, Phil Spencer s’est appliqué à redonner du souffle à son département. Aujourd’hui, Microsoft a acheté sept nouveaux studios dont Mojang, Playground Games, Ninja Theory, Obsidian, et a fondé The Initiative. Comme annoncé directement pendant la conférence Xbox du dernier E3, les équipes préparent la suite. Du côté des informations officielles, nous savons que ce sont les équipes derrière la One X qui sont en train de concevoir la prochaine génération de Xbox. Mais du côté de l’officieux, qu’est-ce que nous cache le futur de Xbox ?

Les spécificités graphiques

La rumeur : à l’instar de la Xbox One S et de la Xbox One X, Microsoft aurait pour ambition de sortir deux nouvelles consoles de puissance différente. Il y aurait la "Lockhart", la version d’entrée de gamme de la prochaine console, et "l’Anaconda", une machine plus onéreuse mais aussi plus puissante.

La source : Brad Sams (Thurrott).

Notre avis : selon l’insider souvent bien informé Brad Adams, Microsoft voudrait gagner la bataille de la puissance. La mémoire actuelle des gros GPU PC étant autour des 10 Go de mémoire GDDR6 (Carte Ti et Titan chez NVIDIA), 12 Go de mémoire GDDR6 unifiée parait cohérent. Ramené à l’univers PC, cela peut sembler limite pour un couple CPU/GPU, mais il faut rappeler que sur PC, l’OS (qui est dans 9 cas sur 10 Windows) occupe 4 Go en RAM juste au démarrage. Ce n’est pas le cas des OS Consoles, qui sont recentrés sur des applications spécifiques (jeux, médias). Même si l’on part de comparaisons empiriques, 12 Go de GDDR6 paraissent logiques et collent aux standards actuels.

À propos du CPU, là encore, les spécifications ne semblent pas étonnants si l’on considère les timings de développements AMD. La marque avait annoncé avoir produit ses premiers échantillons en architecture Zen 2 en novembre dernier. On s’attend actuellement à ce que les premiers éléments de commercialisation côté PC arrivent en juin, en ligne avec le salon Computex. Il est donc logique que des consoles prévues pour 2020 se reposent sur cette architecture. Pour ce qui est des specs à proprement parler, on peut s’étonner d’une même configuration de cœurs sur deux machines différentes en termes de puissance graphique. C’est peut-être lié à des économies d’échelle (un seul produit à développer et à produire au lieu de 2/3 déclinaisons), ou à des besoins encore non énoncés, sur Microsoft AI, ou sur un service de cloud gaming.

Concernant le GPU : Si les chiffres sont exacts, il serait présomptueux de reléguer la Lockhart à une simple « box de streaming ». 4 Tflops, c’est la puissance graphique de la PS4 Pro, ce qui n’est déjà pas si mal. Derrière, l’utilisation de l’architecture Navi paraît logique au vu des échéances d’AMD. Côté PC, les premières cartes reposant sur Navi sont attendues pour 2019. En revanche, nous restons assez perplexes sur la mention de DirectX Ray Tracing. Déjà, il faut comprendre que DXR est une branche intégrée à DirectX 12, qui est l’API de développement actuelle des Xbox. Le fait que DXR puisse être supportée est donc logique. La vraie question est surtout : les calculs induits par l’utilisation de DXR pourront-ils être accélérés matériellement par la console, ou en l’occurrence, par l’architecture NAVI. Sur ce sujet, deux choses : la dernière architecture Turing de NVIDIA propose une accélération matérielle des calculs liés au rendu ray tracing, et on constate malgré cela un coût en framerate important. Sans accélération matérielle, le coût n’aurait plus rien de rationnel, et ramènerait un éventuel support de DXR à une simple appellation marketing. Également, David Wang, SVP d’AMD, expliquait en novembre dernier lors de l’événement next Horizon que sa firme aurait des propositions à faire vis-à-vis de DXR, mais dans le même temps, il considérait que l’adoption du ray tracing dans les jeux serait longue, et que ce n’est donc pas forcément une priorité pour AMD aujourd’hui. Il précisait là ses opinions, et tentait sans doute de tempérer l’intérêt de DXR qui venait d’arriver sur les cartes NVIDIA concurrentes. Mais cela montre que le sujet reste assez flou chez AMD.

Le fait que Microsoft semble prévoir deux modèles au lancement n’est pas inédit. La Xbox 360 avait proposé le jour de son lancement deux versions de sa console, une d’entrée de gamme sans disque dur (Xbox 360 Arcade) et une avec le fameux espace de stockage intégré (Xbox 360 Premium).

L’espace de stockage

La rumeur : Au moins un des prochains modèles de Xbox devrait être équipé d’un SSD NVMe 1 To @ 1 Go/s en ce qui concerne l’espace de stockage. La source : hmqq du forum ResetEra.

Notre avis : Le passage au SSD semble plus que salutaire pour le confort des joueurs. Après, passer par une interface NVMe plutôt que SATA, pourquoi pas. Il y a un vrai gain de vitesse, et d’expérience utilisateur, mais un support SATA nous paraît plus rationnel pour des consoles qui veulent rester sous les 500€. À titre informatif, tous les SSD reposent sur la même technologie au niveau du stockage. La mention NVMe / SATA traduit une différence en termes d’interface de communication. En SATA, la bande passante disponible pour transférer les informations de l’unité de stockage à la carte mère (et inversement) est limitée à 550MB/sec. Cela peut être un facteur limitant dans le fonctionnement du système de stockage. Avec l’interface NVMe, nous sommes sur une communication de type PCI Express avec une bande passante théorique poussée à 3500MB/sec. En pratique, on peut avoir des SSD NVMe jusqu’à 4 x plus rapides que des SSD SATA.

La politique et les services

La rumeur : Microsoft viserait une démocratisation du 60 images par seconde pour des jeux en résolution 4K. La société réfléchirait également à étendre le "Xbox All Access", ce service permettant d’avoir une Xbox en plus d’un abonnement Xbox Live en échange d’une somme versée tous les mois pendant une période déterminée, à la manière des forfaits téléphoniques. Enfin, le projet xCloud serait la pierre angulaire dans la politique de la firme américaine pour les années à venir. Il faut reconnaître qu’elle n’est pas la seule sur le créneau, puisqu'on y trouve des sociétés comme Google, Amazon, voire Apple. Cette technologie permet de se connecter et de jouer à des jeux en streaming sur un smartphone, une tablette, ou une console de jeux, à condition d'avoir la bande-passante qui convient. Cette technologie sera en bêta test en 2019, pour une sortie prévue en 2020. Microsoft devrait continuer à développer son offre Game Pass afin d’inciter les utilisateurs à rejoindre ce Netflix du jeu vidéo. La source : diverses déclarations des exécutifs de Microsoft

Notre avis : Microsoft viserait la démocratisation du 60fps pour du contenu en 4K, à l’image de ce que la One X a commencé à faire. Microsoft a également insisté sur la nécessité des services dans sa politique Gaming. Les petites phrases dénichées lors des interviews amènent à penser que oui, le Xbox All Access pourrait permettre de se procurer la nouvelle génération de Xbox contre un abonnement mensuel, et que oui, le streaming sera au centre des discussions pour la prochaine génération. Il faut reconnaître que Microsoft est particulièrement bien armé dans cette guerre du Cloud qui s’annonce. Son arme principale se nomme Azure, un Cloud accessible dans plus de 140 pays.

Les jeux Xbox sur Nintendo Switch ?

La rumeur : le service xCloud de Microsoft serait envisagé sur Nintendo Switch. Il permettrait ainsi aux possesseurs de la console de Nintendo de jouer aux jeux Xbox en streaming, de la même manière que Capcom donne la possibilité de jouer à Resident Evil VII sur Switch grâce au Cloud, au Japon. La source : Mike Ybarra (Microsoft) au micro de Gameblog.

Notre avis : même si cette rumeur aurait tout son sens au sein de la philosophie actuelle de Microsoft qui est de proposer des jeux peu importe le support, elle se heurte à la politique de Nintendo. Il faudrait en effet que la société japonaise autorise le xCloud, ce qui sous-entend qu’elle accepte que les joueurs de Switch ne dépensent pas intégralement leur argent dans l’eShop. Des négociations restent néanmoins envisageables, d’autant plus que l’entente entre les deux sociétés paraissent au beau fixe. Cette rumeur est récemment revenue sur le devant de la scène à cause d’une interprétation plutôt libre d’un titre de conférence ayant pour sujet le Xbox Live, à venir lors de la GDC 2019 : "Xbox Live: Growing & engaging your gaming community across iOS, Android, Switch, Xbox, and PC".

La possibilité de "transformer" ses disques de jeu en versions numériques

La rumeur : un programme "du disque au numérique" serait à l’étude chez Microsoft afin de préparer l’arrivée de modèles de Xbox sans lecteur de disques. L’idée serait qu’un utilisateur pourrait amener ses jeux qu’il possède en Blu-ray à un magasin participant à l’opération dans le but de l’échanger contre une version numérique (via un code, ou directement ajouté à son compte). La source : Brad Sams (Thurrott)

Notre avis : voici une rumeur intéressante à propos d’une idée qui pourrait paraître saugrenue, voire cynique. Le joueur pourrait ramener à son revendeur des jeux en version physique pour repartir avec une version numérique, cette même version qui a déjà causé du tort aux boutiques spécialisées. Si Microsoft peut compter sur ses Microsoft Store aux Etats-Unis dans le but de permettre cet échange, cela n’est pas le cas en France où la franchise n’existe pas. De notre point de vue, il serait difficile de voir ce programme arriver dans nos contrées.

De prochaines acquisitions de studios

La rumeur : Microsoft a fait ses courses en 2018 en achetant six nouveaux studios de développement de jeux et en fondant The Initiative. La firme s’est assurée des services de Playground Games, Undead Labs, Ninja Theory, Compulsion Games, Obsidian et inXile. Microsoft devrait continuer à investir dans l’acquisition de nouveaux studios, comme Phil Spencer l’a sous-entendu lors d’un récent podcast. Plusieurs noms reviennent ces derniers mois, comme IO Interactive et Ready At Dawn. La source : Klobrille (un "insider" Xbox).

Notre avis : Microsoft va continuer d’acheter des studios capables de produire régulièrement du contenu afin d’assurer des sorties régulières sur la prochaine Xbox. Le Game Pass oblige Microsoft à s’assurer du contenu exclusif afin d’augmenter son nombre d’abonnés. En ce qui concerne IO Interactive et Ready At Dawn, les deux studios correspondent à ce que Microsoft recherche. La firme de Redmond répète néanmoins que 2019 sera chargée d’annonces pour les joueurs PC. C’est pourquoi nous verrions bien l’achat d’un autre studio habitué au public jouant sur ce support, à l’instar d’inXile.

La date de sortie

La rumeur : la prochaine génération de Xbox sortirait à la fin de l’année 2020. La source : Brad Sams (Thurrott).

Notre avis : cette date nous semble en total accord avec nos propres sources, elle nous paraît donc totalement probable. Microsoft devrait dévoiler la prochaine génération de Xbox à l’E3 2019, profitant de l’absence de Sony pour attirer toute l’attention.

Les choses bougent chez Microsoft, et 2019 devrait être une année riche en annonces aussi bien du côté software que hardware. La rétrocompatibilité quasiment assurée de la prochaine Xbox avec les jeux et peut-être même les accessoires Xbox One pourrait avoir son importance dans la guerre de la communication, surtout si Sony ne propose rien d’équivalent avec sa PS5. Il restera à vérifier une autre grande inconnue dans la future politique de Microsoft, en la présence ou non d’une compatibilité avec un casque de réalité virtuelle. Selon les rumeurs, il est possible que nous ayons plus d’informations à l’occasion de la GDC 2019 qui se déroulera du 18 au 22 mars 2019. Après tout, Bill Gates avait bien profité de la GDC 2000 pour révéler le prototype de la première Xbox.

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